猫的远亲约有35个,如虎、狮子、豹子等猫科动物。猫的始祖是初期哺乳类动物,与恐龙同时存在,体型小,鼻子长,以昆虫为食。其中一支后裔进化成古肉齿类动物,是地球上最早的食肉哺乳类动物。

猫的祖先在古肉齿类动物灭绝前,小古猫已进化成最重要的动物。据悉,现代所有陆栖食肉动物都源于小古猫。更新世中期消失的马特里野猫被认为是现代小野猫的直接祖先。距今60万或90万年前出现的森林野猫遍布非、亚、欧地区,且发展成非洲野猫和亚洲沙漠猫。作为家养动物,猫比狗晚些,狗在2~五万年前进入人类生活,猫则在约公元前3000年左右。

猫在北非从考古发掘情况了解,目前已知最早养猫的要数古埃及。公元前3000年,尼罗河流域的埃及农业已十分发达,鼠患严重,埃及人发现同非洲野猫有类似花纹的虎斑猫身体健壮、灵活,擅长捕鼠,由此,开始驯养虎斑猫进行控制鼠害,保护谷仓。至公元前两千年,发掘出的遗迹、图画证明古埃及人已在家中养猫。她们用最让人着迷的身材,神秘的瞳孔和漂亮的被毛虏获人心,被当成深得化身,甚至和太阳神、月亮神平起平坐,被整个埃及尊敬、崇拜,称其为“喵呜”。死后哀悼,涂防腐香油,送往巴斯特神庙,制成木乃伊。月亮女神庙,猫首人身的巴斯特神像。猫主剃眉毛,全家头顶撒猫骨灰,寄托哀思。古埃及人敬猫,制定各类保护猫的法律,杀猫者死刑。